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26 de abril de 2011

Chernobyl: 25 años desde la catástrofe nuclear

Han pasado 25 años desde que el fatíditico 26 de abril de 1986 sucediera el accidente nuclear de Chernobyl.

Hasta entonces, Chernobyl ciudad ubicada cerca de la frontera con Bielorrusia, tenía unos 43.000 habitantes. Actualmente se encuentra desolada debido al accidente ocurrido en la central nuclear situada a 7 km. Al lado de Chernobyl se encontraba Pripyat, un distrito nuevo de la ciudad construido en los años setenta para alojar a los trabajadores de la central situada a apenas 3 kms.

Pripyat se convirtió en una ciudad fantasma de la que todos sus habitantes tuvieron que huir y donde el tiempo se detuvo…

¿Hasta qué países llegó la radiactividad emitida en Chernobyl?

La contaminación de Chernóbil no se extendió uniformemente por los países colindantes, sino que se repartió irregularmente en forma de bolsas radiactivas, dependiendo de las condiciones meteorológicas. Se calcula que unos 13 países se vieron afectados principalmente: Rusia, Bielorrusia, Ucrania, Suecia, Finlandia, Austria, Noruega, Bulgaria, Suiza, Grecia, Eslovenia, Italia,Moldavia

¿Durante cuánto tiempo permanece contaminada por radiactividad la zona de un desastre nuclear?

  • Yodo radiactivo: periodo de semidesintegración de ocho días.
  • Contaminación del suelo con estroncio-90 y cesio-137: periodos de semidesintegración de unos 30 años. Los niveles más altos de cesio-137 se encuentran en las capas superficiales del suelo, donde son absorbidos por plantas, insectos, entrando en la cadena alimenticia.
  • Radio 226: 1602 años
  • Uranio 235: 7,038 · 10 elevado a 8 años

¿Cómo se construyó el “sarcófago” del reactor de Chernóbyl después del siniestro?

Primeramente varios helicópteros del ejército arrojaron sobre el núcleo una mezcla de arena, arcilla, plomo, dolomita y boro absorbente de neutrones para evitar que se produjera una reacción en cadena. Se arrojaron al núcleo unas 5.000 tn de materiales.

Posteriormente se contruyó un túnel por debajo del reactor accidentado con el objetivo de implantar un sistema de refrigeración para enfriar el reactor. Finalmente, jamás se implantó el sistema de refrigeración y el túnel fue rellenado con hormigón para afianzar el terreno y evitar que el núcleo se hundiera debido al peso de los materiales arrojados. En un mes y 4 días se terminó el túnel y se inició el levantamiento de una estructura denominada sarcófago, que envolvería al reactor y lo aislaría del exterior. Las obras duraron 7 meses.

Agua que brilla en azul – fenómeno “radiación de Cherenkov”

La radiación recibe su nombre del físico Pavel Alekseyevich Cherenkov quien fue el primero en explicar su producción y recibió el Premio Nobel de Física en 1958.

La radiación Cherenkov es una radiación de tipo electromagnético que produce el brillo azulado característico de los reactores nucleares.

Esta radiación no es sólo luz, sino que es es radiación electromagnética de distintas frecuencias, fundamentalmente ultravioleta. Cuando es realmente intensa, una fracción razonable tiene una frecuencia suficientemente baja como para ser radiación visible, de modo que es posible ver el medio brillar con nuestros ojos, aunque con una luz muy cercana al violeta. Es por eso que la radiación de Cherenkov es de color azulado y la razón de que las piscinas de los reactores nucleares brillen con luz azul.

En Fukushima al menos 3 trabajadores sufrieron quemaduras y tuvieron que ser hospitalizados debido a haber estado con las piernas sumergidas en agua contaminada con altas dosis de radiactividad al intentar reparar el sistema de electricidad para intentar reestablecer la refrigeración a uno de los reactores.

¿Qué es un reactor nuclear?

Es una instalación física donde se produce, mantiene y controla una reacción nuclear en cadena. Por lo tanto, en un reactor nuclear se utiliza un combustible adecuado que permita asegurar la normal producción de energía generada por las sucesivas fisiones. Algunos reactores pueden disipar el calor obtenido de las fisiones, otros sin embargo utilizan el calor para producir energía eléctrica.

¿Qué es la vasija de contención?

Es la estructura que recubre y alberga en su interior instalaciones nucleares para disminuir la posibilidad de contaminación del medio ambiente. En centrales nucleares, la contención está formada por una chapa de acero de revestimento y un recubrimiento de hormigón de 90 centímetros de espesor y contiene en su interior el reactor y el circuito primario.

¿Qué es la radiactividad?

Es la propiedad de algunos elementos químicos de emitir partículas u ondas electromagnéticas. Esta propiedad se debe a la existencia de una descompensación entre el número de neutrones y de protones del núcleo del átomo, que provoca una inestabilidad y una liberación de la energía acumulada en forma de partículas u ondas. La radiactividad natural se debe a elementos que emiten radiaciones espontáneamente, como es el caso del uranio, el torio o el radón, por ejemplo.

¿Cómo se mide la radiactividad?

En Sievert (Sv), que es la Unidad de la dosis equivalente y de la dosis efectiva en el Sistema Internacional de Unidades. Mide la dosis de radiación absorbida por la materia viva. Un Sv equivale a un julio de energía por cada kilogramo de peso. La unidad antigua es el REM, usada, por ejemplo, en la antigua Unión Soviética. Fue la unidad de referencia durante el accidente de Chernóbil. 1Sv equivale a 100 REM. Hay ocasiones en las que se hace referencia a bequerelios, pero las unidades no son comparables porque el bequerelio es una unidad de radiactividad, no de dosis equivalente.

¿Qué es el núcleo del reactor?

Es la zona del reactor nuclear donde se encuentra el combustible y donde se produce la reacción nuclear de fisión y la liberación de calor.

¿Qué es la fusión del núcleo?

Se produce cuando por fallo muy grave del sistema de la central se impide la adecuada refrigeración del núcleo del reactor. Ello puede provocar que las barras de combustible se calienten hasta llegar a fundirse, lo cual supone un gran peligro debido a que existe el riesgo de que el material radiactivo sea emitido a la atmósfera. No se debe confundirse la fusión del núcleo con el término fusión nuclear.

¿Qué son las Partículas alfa?

Son emitidas por los radionucleidos naturales no son capaces de atravesar una hoja de papel o la piel humana y se frenan en unos pocos centímetros de aire. Pero si un emisor alfa es inhalado, ingerido o entra en el organismo a través de una herida puede ser muy nocivo.

¿Qué son las Partículas beta?

Son electrones que se emiten en los procesos radiactivos. Los de energías más bajas son detenidos por la piel, pero la mayoría de los presentes en la radiación natural pueden atravesarla. Al igual que los emisores alfa, si un emisor beta entra en el organismo puede producir graves daños.

¿Qué son los Rayos gamma?

Es una radiación electromagnética producida en el fenómeno de desintegración radiactiva, con una longitud de onda menor que la de los rayos X, por lo que es extraordinariamente penetrante. Los rayos gamma atraviesan fácilmente la piel y otras sustancias orgánicas, por lo que puede causar graves daños en órganos internos.

¿Qué es la INES?

Esa agencia intergubernamental clasifica los accidentes nucleares con un criterio llamado “International Nuclear Event Scale” (INES), que va de 1 a 7. Los episodios más terribles, “accidentes graves”, llevan el 7; a las “anomalías” de menor escala corresponde el 1.

La Agencia de Seguridad Nuclear japonesa elevó hace unas semanas hasta 7 la gravedad del accidente de Fukushima. Este nivel hasta ahora sólo había alcanzado Chernóbil.

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